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Sumerians looked to the Heavens as they invented the System of Time… And we still use it today!

Los sumerios miraron al Cielo cuando inventaron el Sistema del Tiempo… ¡Y todavía lo usamos hoy! Puede resultar curioso que dividamos las horas en 60 minutos y los días en 24 horas; ¿por qué no un múltiplo de 10 o 12? En pocas palabras, la respuesta es porque los inventores del tiempo no operaron con un sistema decimal (base 10) o duodecimal (base 12), sino con un sistema sexagesimal (base 60).

Puede resultar curioso que dividamos las horas en 60 minutos y los días en 24 horas; ¿por qué no un múltiplo de 10 o 12? En pocas palabras, la respuesta es porque los inventores del tiempo no operaron con un sistema decimal (base 10) o duodecimal (base 12), sino con un sistema sexagesimal (base 60). Para los antiguos innovadores sumerios que fueron los primeros en dividir los movimientos de los cielos en intervalos contables, 60 era el número perfecto.

El útil número 60

El número 60 se puede dividir en 1, 2, 3, 4, 5, 6, 10, 12, 15, 20 y 30 partes iguales. Además, los antiguos astrónomos creían que un año tenía 360 días, un número que 60 encaja perfectamente en seis tiempos. El Imperio Sumerio no duró. Sin embargo, durante más de 5.000 años el mundo ha seguido comprometido con su delimitación del tiempo.

La célebre tablilla matemática babilónica Plimpton 322 en la Biblioteca de Libros Raros y Manuscritos de la Universidad de Columbia en Nueva York. (UNSW/Andrew Kelly)

Hora sumeria

Muchas civilizaciones antiguas tuvieron una aproximación aproximada del paso del tiempo. Obviamente, un día comenzaba cuando salía el sol y la noche comenzaba cuando se ponía el sol. Algo menos obvio fue el paso de semanas, meses y años; sin embargo, estos también habían sido aproximados por los pueblos antiguos. Un mes era la duración de un ciclo lunar completo, mientras que una semana era la duración de una fase del ciclo lunar. Se podría estimar un año basándose en el cambio de estaciones y la posición relativa del sol. Una vez determinado el cenit del sol, los estudiosos podían contar el número de amaneceres/atardeceres que pasaban hasta que alcanzaba nuevamente su cenit. De esta manera, los antiguos egipcios, mayas y babilonios, entre otros, determinaron que el año tenía 360 días. Sin embargo, fueron los astrónomos y matemáticos sumerios quienes primero dividieron sistemáticamente el paso del tiempo. Su trabajo fue ampliamente aceptado y difundido por toda Eurasia.

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El sistema decimal no fue el primer sistema para contar

El sistema decimal es hoy la base numérica más utilizada. Es un sistema de conteo fácilmente disponible, dado que los humanos tenemos 10 dedos para contar. Como tal, hay varios pretendientes a la invención del sistema decimal, en particular los griegos (alrededor del 300 a. C.), los chinos (alrededor del 100 a. C.) y los indios (alrededor del 100 d. C.). Menos conocidos son los orígenes del sistema duodecimal, aunque parece haber surgido de forma independiente en las antiguas lenguas nigeriana, china y babilónica, notablemente en la creencia en los 12 signos del zodíaco. Sin embargo, todos estos fueron precedidos por los antiguos sumerios que elaboraron su sistema sexagesimal en el tercer milenio antes de Cristo.

Signos protocuneiformes tempranos (cuarto milenio a. C.) y cuneiformes para el sistema sexagesimal (60, 600, 3600, etc.) (Otfried Lieberknecht/CC BY-SA 3.0)

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La invención sumeria del sistema sexagesimal

Los sumerios inicialmente prefirieron el número 60 porque era muy fácilmente divisible. No sólo había pocos restos al trabajar con el número 60 y sus múltiplos, sino que los restos que aparecían no tenían decimales periódicos (ej. 1/3 = 0,333…), un concepto que los sumerios no podían procesar en ese momento. La tierra de Sumeria fue conquistada en el año 2400 a.C. por los acadios y luego por los amorreos (también conocidos como babilonios) en el año 1800 a.C. Cada poder gobernante posterior también apreció el sistema sexagesimal de fácil uso y lo incorporó a sus propias matemáticas. De modo que la noción de dividir el tiempo en unidades de 60 persistió y se extendió hacia el Este en Persia, India y China, así como hacia el Oeste en Egipto, Cartago y Roma. El sistema complementa perfectamente el trabajo de los astrónomos chinos de descubrir las 12 horas astronómicas de las estrellas (un descubrimiento principalmente teórico, ya que la mayoría de la gente vivía cerca del sol). También funcionó con estrategias militares imperiales, particularmente la división de la guardia nocturna en múltiples incrementos pares. Los egipcios mantenían tres guardias cada noche, los romanos tenían cuatro.

Tablilla babilónica YBC 7289 que muestra el número sexagesimal 1, 24, 51, 10 que se aproxima a √2 (Bill Casselman/CC BY-SA 3.0)

Con las innovaciones griegas e islámicas en geometría, se descubrió que 360 no solo era la duración de la órbita ideal de la Tierra, sino también la medida perfecta de un círculo. El sistema sexagesimal comenzó así a consolidar su lugar en la historia al volverse esencial para las matemáticas y la navegación (la Tierra se divide en grados de longitud y latitud). Finalmente, con la invención del reloj en el siglo XIV, la esfera circular del reloj se dividió en cuadrantes sexagesimales que daban a cada minuto 60 segundos.

Imagen de portada: Desde la época sumeria hasta los relojes modernos, el número 60 ha resistido la prueba del tiempo. Fuente: (Samantha/CC BY 2.0), nebulosa NGC 1788, constelación de Orión (ESO/CC BY 4.0), Zodíaco de Dendera (Alice-astro/CC BY-SA 3.0)