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Revelando la historia oculta de una familia del siglo XVIII: notable conservación de las momias de Cádiz

Encontrados en cajas dentro de una iglesia en la ciudad húngara de Vaс y analizados en 2015, los huesos de más de 200 años pueden representar un hito en la ciencia.

Una antigua iglesia dominicana se llenó de investigadores en 1994, en la ciudad húngara de Vaс. Al abrir cajas misteriosas dentro del lugar sagrado, los expertos se sorprendieron al encontrar los restos muy bien conservados de 265 personas.

No eran huesos ordinarios, sino momias sorprendentes. Es más, estaban afectados por una enfermedad que, para los muertos, solía resultar bastante misteriosa.

El llamado “bacilo de la tuberculosis” fue descubierto por el investigador Robert Koch en 1882. La enfermedad es causada por la bacteria Mycobacterium tuberculosis y afecta principalmente a los pulmones, provocando tos prolongada, flema y fiebre. Sin embargo, la gente del siglo XVIII no conocía su causa.

Así, un tercio de los individuos murió a causa de la enfermedad, sin saber la razón exacta. Resulta que el 90% de las momias estaban afectadas por tuberculosis, aunque los pacientes no sabían cuándo enfermaron.

Y, como los restos se encontraban en un excelente estado de conservación, esto permitió a los científicos hacer un descubrimiento muy importante para la ciencia: será posible comprender mejor la evolución de la enfermedad a lo largo de los siglos.

La tuberculosis afectó a toda una familia del siglo XVIII, que fue descubierta entre las momias de las cajas.

Eran los Hausmann: estaba el cadáver de la hermana mayor, Terezia Hausmann, que murió a la edad de 28 años, el 27 de diciembre de 1797; y también estaba la momia de la madre, cuyo nombre se desconocía; y la hermana menor, Barbara Hausmann, de quien se hizo cargo Terezia.

Los tres, sin embargo, murieron de tuberculosis. Terezia 4 años después, después de cuidar y ver morir a su madre y su hermana.

Lo que fue muy útil, sin embargo, es que las muertes ocurrieron en un momento anterior al uso de antibióticos, lo que significa que las bacterias aún no habían sufrido las mutaciones generadas por estos medicamentos.

Según informa Revista Exame, el antropólogo Ildiko Szikossy, del Museo de Historia Natural de Hungría, consideró que el descubrimiento podría abrir “nuevas vías de investigación médica que pueden ser utilizadas por la medicina moderna”.

En entrevista, el especialista también dijo que en ese momento existían varias cepas de la enfermedad, que coexistían al mismo tiempo. Al analizar el ADN de las momias, encontraron ramificaciones que se originaron en el Imperio Romano. Sólo la momia de Terezia Hausmann, por ejemplo, tenía dos tipos diferentes de bacterias de la tuberculosis.

El descubrimiento fue publicado en la revista científica Nature Communications. “Fue fascinante ver las similitudes entre las secuencias del genoma de la tuberculosis que recuperamos y el genoma de una cepa reciente en Alemania”, comentó en un comunicado Mark Pallen, profesor de Genómica Microbiana en la Escuela de Medicina de Warwick, Reino Unido.

Según Pallen, el estudio puede ayudar a rastrear la evolución y propagación de los microbios. También “reveló que algunas cepas [bacterianas] han estado circulando en Europa durante más de dos siglos”, dijo el experto.

Para comodidad de los investigadores, los cadáveres habían sido depositados en la iglesia húngara entre los años 1730 y 1838, de modo que permitía su conservación. Todo sucedió porque, en la década de 1780, el rey José II prohibió los entierros en criptas religiosas, donde los muertos eran colocados uno encima del otro, sin separación, lo que aumentaba la contaminación en la región.

Sin embargo, los habitantes de Vaс no respetaron la prohibición del monarca. Por tradición cultural, fueron a la iglesia húngara y colocaron allí a varias personas importantes. Hasta que, en 1838, el lugar fue finalmente cerrado.

La pequeña catedral, entonces, quedó en el camino. Sin embargo, la temperatura del lugar frío, que varía entre 8 y 11 grados, y su alta humedad del 90%, permitieron un proceso de momificación natural.

También pueden haber ayudado las astillas de madera colocadas en el fondo de los ataúdes, que absorbieron fluidos corporales, y los agentes antimicrobianos naturales de la resina de pino en los ataúdes. Los órganos internos quedaron así casi intactos, lo que permitió el seguimiento de la bacteria de la tuberculosis.

Las momias fueron trasladadas al Museo de Historia Natural de Hungría. Según datos de la Organización Mundial de la Salud, la enfermedad bacteriana que los mató hoy todavía mata a 4.500 personas cada día en el mundo, según datos de 2019.

La respuesta a los nuevos tratamientos contra la tuberculosis puede estar en la paleomicrobiología, el fascinante estudio de cómo actuaron los microbios en el pasado.