Posted By AD MiN Posted On

Rastros de los primeros humanos descubiertos en un antiguo mamut lanudo

El cráneo increíblemente intacto de un mamut muestra signos de caza o recolección de basura por parte de humanos en lo que parece ser una fecha sorprendentemente temprana.

Los huesos de un enorme mamut criado el año pasado en un campo de un granjero de Michigan pueden albergar evidencia de los primeros rastros de humanos en las Américas.

A lo largo de décadas, se han extraído los huesos de unos 30 mamuts y 300 mastodontes de los campos agrícolas y de las obras de construcción del estado. Estos gigantes icónicos pastaban en vastas praderas abiertas y en valles boscosos al sur de las capas de hielo que enterraron gran parte de Canadá y el norte de Estados Unidos en el apogeo de la última Edad de Hielo, hace unos 25.000 años.

Pero entre esas decenas de hallazgos, este reciente descubrimiento cautivó al público sobre todo recientemente. El 1 de octubre de 2015, los científicos del Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan tuvieron sólo un día para llevar a cabo la excavación de rescate de un mamut. Un vídeo dramático capturó el espectáculo de una grúa levantando un enorme cráneo de mamut notablemente intacto, completo con colmillos, de un pozo fangoso en un campo de agricultores cerca de Chelsea, Michigan. El hallazgo fue apodado mamut Bristle por el nombre del granjero, James Bristle.

El renombrado experto en mamuts Daniel Fisher de la Universidad de Michigan ha presentado recientemente nueva evidencia de que cazadores de la Edad del Hielo estuvieron involucrados en la matanza de mamuts. Junto con una fecha preliminar de radiocarbono, esto puede colocar el hallazgo entre los primeros signos convincentes de presencia humana en las Américas.

Si se confirma la edad mediante más pruebas, el mamut Bristle podría tener hasta 15.000 años. Eso lo ubicaría mucho antes de la aparición de la cultura Clovis, llamada así por la distintiva punta de lanza encontrada por primera vez en Clovis, Nuevo México, en la década de 1930, y considerada durante mucho tiempo como el sello distintivo de los primeros americanos. El descubrimiento se uniría a media docena de otros sitios de América del Norte que se suman a una fuerte evidencia de una oscura presencia humana anterior a Clovis, y prometen reescribir el primer capítulo sobre el poblamiento de nuestro continente.

Entre los 55 a 60 huesos de mamut casi completos encontrados en el sitio, hay varias razones para sospechar que los humanos estuvieron involucrados en la muerte del animal, dijo Fisher. En primer lugar, muchos de los huesos del cráneo muestran lo que él describe como “rotura intencional, dirigida a eliminar tejidos nutritivos que los humanos podrían desear recolectar”. Estos sabrosos tejidos incluirían el colmillo y el tejido de la pulpa de los colmillos.

En segundo lugar, cerca del cráneo había tres rocas del tamaño aproximado de una pelota de baloncesto que no deberían haber estado allí. El sitio está formado por finas capas de sedimentos que probablemente fueron el lecho lodoso de un estanque. No había otras rocas alrededor ni señales de que una corriente rápida pudiera haber depositado las rocas desde otro lugar. Además, Fisher ha visto hallazgos similares antes en otros sitios de mastodontes y mamuts en la parte superior del Medio Oeste y tiene una teoría para explicarlos: son los restos de los frigoríficos de la Edad del Hielo. Si los cazadores tuvieran la suerte de cazar un mamut, tendrían una gran cantidad de carne en sus manos, pero enfrentarían el problema de salvarla del deterioro y de las atenciones no deseadas de carroñeros y depredadores. La solución fue esconder los cadáveres en medio de un estanque, anclados por rocas que probablemente estaban atadas a la carne con cuerdas hechas de cuero o fibra vegetal.

Fisher se ha convertido en una leyenda en los círculos de la antropología al poner a prueba su teoría del frigorífico. Después de sacrificar un caballo de tiro muerto, almacenó los restos en un estanque de Michigan. Luego, regularmente arrancaba un porro y lo cocinaba para ver si la carne todavía estaba fresca, un experimento al que evidentemente sobrevivió.

La teoría del frigorífico se ve reforzada por otra señal de participación humana. Algunos de los huesos de Bristle estaban completamente articulados y en el orden anatómico adecuado, tal como cuando el mamut estaba vivo. Pero estas porciones intactas estaban separadas unas de otras en montones separados, como sucedería si los cazadores hubieran arrojado al estanque trozos de carne descuartizados, uno por uno, para almacenarlos para el futuro.

El mamut Bristle originalmente pesaba alrededor de nueve toneladas y se pensaba que era un macho de unos 40 años cuando murió, informan Fisher y su equipo. Basaron esa evaluación inicial de la edad en el estado de desgaste y desarrollo de sus molares masivos. Plantan para confirmarlo examinando minuciosamente los anillos de crecimiento anual, similares, en principio, a los anillos de los árboles, visibles en la base de los enormes colmillos de 11 pies de largo del mamut. Los colmillos de los elefantes modernos crecen rápidamente durante la primavera y el verano, cuando el alimento es abundante, y más lentamente durante el otoño y el invierno. Una sola capa de marfil de elefante o mamut corresponde al crecimiento de un solo año. Sorprendentemente, y a diferencia de los anillos de los árboles, las exploraciones por micro-CT de los colmillos pueden detectar capas de crecimiento mucho más finas correspondientes a períodos de semanas o incluso días.

Al denominar a los colmillos “autobiografías de marfil”, Fisher ha demostrado cómo los cambios en los anillos almacenan una gran cantidad de pistas sobre la salud y la historia de vida de un mamut. Estos incluyen la velocidad de crecimiento, la edad de madurez sexual, el espaciamiento de los embarazos y el momento de la temporada de reproducción en machos adultos. Otro indicador temporal (la edad de destete en la que los terneros dejan de mamar, revelada por proporciones distintivas de isótopos estables en las capas) incluso arroja luz sobre una de las preguntas más feroces y más debatidas de la antropología: si fueron los cazadores humanos o el calentamiento del clima hacia el final del siglo XIX. Edad de Hielo que finalmente llevó a los mamuts a la extinción.

Basándose en la extensa colección de colmillos de Fisher en Siberia, su estudiante de doctorado Michael Cherney demostró recientemente que, en el transcurso de 30.000 años hasta la extinción, las crías de mamut se destetaban a edades cada vez más tempranas. Los estudios modernos sobre elefantes muestran que si los animales están bajo estrés nutricional debido a un hábitat cambiante, el destete generalmente se retrasa. Por otro lado, la presión de la caza, como la actual epidemia de caza furtiva en muchas zonas de África, tiene el efecto contrario, obligando a los elefantes jóvenes a destetar a una edad más temprana.

Cherney sostiene que su hallazgo de que las crías de mamut siberiano eran destetadas a edades cada vez más tempranas presenta “evidencia convincente” de que la caza jugó un papel clave en la extinción de las grandes bestias. Aún no está claro si se puede detectar una señal similar en los colmillos de América del Norte.

A medida que se acumulan más hallazgos como el mamut Bristle, estos impresionantes fósiles no sólo son una fuente de fascinación permanente para el público, sino que también revelan un tesoro de secretos sobre el desaparecido mundo de los gigantes de la Edad del Hielo.

Daniel Fisher analiza el descubrimiento y la datación del mamut Bristle.