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Encuentran vivo en Madagascar un ‘pez fósil extinto’ que data de hace 420 millones de años

Un grupo de cazadores de tiburones sudafricanos ha redescubierto, sin saberlo, una población de peces anteriores a los dinosaurios que muchos en la comunidad científica creían extintos.

El “pez fósil de cuatro patas” conocido como celacanto se ha encontrado vivo y coleando en el Océano Índico occidental frente a la costa de Madagascar, según un informe de la plataforma de conservación ambiental sin fines de lucro Mongabay News.

Los celacantos, una especie de pez que data de hace 420 millones de años, fueron redescubiertos recientemente frente a la costa de Sudáfrica.
CHRISTOPHE ARCHAMBAULT/AFP/GETTY IMAGES

Su resurgimiento se debe en parte a que los pescadores utilizan redes de enmalle en sus expediciones de caza de tiburones, informó el medio. Mientras continúan atacando a los tiburones por sus aletas, petróleo y otras empresas comerciales, las redes de alta tecnología para aguas profundas pueden llegar al lugar donde se reúnen los celacantos, entre 328 y 492 pies debajo de la superficie del agua.

Se pensaba que la especie, que data de hace 420 millones de años, se había extinguido hasta 1938, cuando se descubrió el primer celacanto vivo en la memoria reciente frente a la costa de Sudáfrica, informó Mongabay News. Los científicos se sorprendieron al encontrar un miembro de la especie “Latimeria chalumnae” todavía vivo, con sus ocho aletas, un patrón de manchas específico en las escamas y sus enormes cuerpos.

Un estudio reciente en el SA Journal of Science indicó que los celacantos podrían enfrentar una nueva amenaza a su supervivencia con el aumento de la caza de tiburones, que comenzó a auge en los años 1980.

“Las redes de enmalle jarifa utilizadas para capturar tiburones son una innovación relativamente nueva y más mortífera, ya que son grandes y pueden colocarse en aguas profundas”, señalaron los investigadores en su artículo.

Temen que los celacantos estén ahora en riesgo de “explotación”, especialmente en Madagascar.

“No hay duda de que las grandes redes de enmalle jarifa son ahora la mayor amenaza para la supervivencia de los celacantos en Madagascar”, escribieron.

El autor principal, Andrew Cooke, dijo a Mongabay News que él y los demás investigadores quedaron impactados por el aumento de capturas accidentales de celacanto.

“Cuando analizamos esto más a fondo, quedamos asombrados [por las cifras capturadas]… a pesar de que no ha habido ningún proceso proactivo en Madagascar para monitorear o conservar los celacantos”, dijo.

Su estudio continúa afirmando que, dado que Madagascar probablemente sea el “epicentro” de varias subespecies de celacanto, es imperativo que se tomen medidas de conservación para preservar las especies antiguas.

A pesar de los casos documentados de Cooke sobre caza reciente de celacanto y presunto tráfico, no todos los investigadores están de acuerdo con sus hallazgos.

El investigador marino del gobierno de Madagascar, Paubert Tsimanaoraty Mahatante, dijo a Mongabay News que no le preocupa que la especie se convierta en un producto de moda entre los cazadores.

“Atrapar un celacanto es totalmente poco común y, de alguna manera, la gente incluso tiene miedo de atrapar algo que es tan poco común. Así que no creo que los celacantos estén siendo atacados deliberadamente”, dijo Mahatante.

De todos modos, Cooke y su equipo quieren seguir educando a la gente sobre la especie única de celacanto basándose en unos 40 años de investigación.

“El artículo proporciona el primer relato completo de los celacantos de Madagascar y demuestra la existencia de una población regionalmente importante y un hábitat extenso y adecuado”, señalaron en el SA Journal of Science.

El celacanto no es la única especie redescubierta después de “extinguirse” en las poblaciones locales. En abril, se encontró en Australia una serpiente marina altamente venenosa por primera vez en 23 años.